Betty’s Hope (Antigua): museo all’aperto della storica piantagione di zucchero

Antigua (Antigua & Barbuda) - Foto Archivio Press Tours (http://www.presstours.it)

Betty’s Hope (Antigua): museo all’aperto della storica piantagione di zucchero

Betty’s Hope è il museo a cielo aperto al pubblico dal 1995 dell’impresa agricola e industriale della prima piantagione di zucchero di canna su larga scala fondata a metà del ‘600 e non più operativa sull’isola di Antigua (Stato di Antigua e Barbuda) nelle Piccole Antille. Situato in una tranquilla zona rurale a neppure 2 km a est del comune di Pares nella parrocchia di Saint Peter e a 14 km verso sud-ovest da Saint John’s (capitale di Antigua e Barbuda), il museo di Betty’s Hope è gestito dal Museo di Antigua e Barbuda. La piantagione fu fondata a metà nel 1651 dal governatore inglese Christopher Keynell e prosperò come impresa industriale agricola durante i secoli di schiavitù. Fu denominata Betty’s Hope, come sua figlia, da Christopher Codrington, in seguito capitano generale delle isole Leeward, che acquistò la proprietà nel 1674 e la mantenne fino al 1944. Il ripristino della proprietà immobiliare di Betty’s Hope in restaurazione dal 1990 secondo un progetto di valorizzazione di ecoturismo del Governo di Antigua è una testimonianza ampiamente documentata di importanza storica del patrimonio delle Indie Occidentali con insolite torri mulino gemelle in posizione centrale con una stupenda vista panoramica allargata sul paesaggio collinare attorno.

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Tra il verde della campagna, una rete di sentieri con segnaletica interpretativa e zone con panchine conduce i visitatori forniti di opuscoli attraverso la tenuta in cui sono stati messi a dimora alberi della foresta indigena all’epoca distrutta per aumentarne la consapevolezza ambientale. Betty’s Hope comprende due mulini a vento (uno restaurato con le vele), la Grande Casa (Great House, Buff or Estate House) in rovina all’epoca con edifici dei dipendenti (medico, contabile, sorvegliante, commerciante), il grande Complesso della Cisterna (Cistern Complex), la Casa dell’ebollizione (Boiling House) dove il succo di canna era bollito fino a ridursi in zucchero cristallino), la distilleria Ancora Casa (Still House) per la produzione di rum ridotta a rovina priva di tetto, uno dei villaggi degli schiavi. Risulta scomparsa la Casa della polimerizzazione (Curing House) dove lo zucchero in cristalli veniva posto in botti per svuotarlo di melassa per produrre il rum e per l’esportazione.

Alla morte di Christopher Keynell nel 1663 la tenuta fu ereditata da sua moglie, ma abbandonata nel 1666 durante l’occupazione francese di otto mesi dell’isola. Restituita Antigua agli inglesi con il Trattato di Breda, nel 1674 la tenuta fu assegnata in proprietà alla famiglia Codrington residente all’epoca sull’isola di Barbados. I proprietari Codrington svilupparono la coltivazione dello zucchero di canna su larga scala rendendola la prevalente sull’isola. Betty’s Hope diventò la tenuta la più produttiva di Antigua sfruttando la manodopera di base e qualificata di centinaia di schiavi africani. Dopo l’emancipazione dalla schiavitù sull’isola nel 1834, gli schiavi liberi continuarono a lavorare come operai nella piantagione. Tra i 150 zuccherifici fondati dai Codringtons sull’isola di Antigua, Betty’s Hope fu il primo a cui furono introdotte una serie innovazioni tecnologiche di miglioramento su larga scala in ogni settore. Quando la famiglia Codrington ritornò in Inghilterra, la tenuta fu gestita per loro conto da un gruppo di avvocati fino all’inizio del ‘900 e nel 1944 Betty’s Hope fu venduta all’Antigua Sugar Estates Ltd.

Nell’edificio di un ex magazzino del cotone, il centro visitatori del museo di Betty’s Hope espone reperti originali della storia della piantagione, piani immobiliari, mappe, fotografie, manufatti e un modello che riproduce il sito centrale.

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